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Creative BT-W3 : la seconde solution pour la voix en Bluetooth

Je parlais hier du BT-W2, un adaptateur Bluetooth audio qui utilise un codec un peu particulier – le FastStream – pour gérer le retour audio. Avec le BT-W3, plus récent, la solution est différente.

Je vous mets le même texte que pour le BT-W2, pour bien expliquer le problème. L’A2DP (le profil Bluetooth) a été pensé pour une liaison unidirectionnelle, d’un émetteur (par exemple un smartphone) vers un récepteur (un casque, des enceintes, etc.). Dans la majorité des cas – je vais y revenir -, il n’y a pas de possibilité de retour (du casque vers le smartphone) sans réduire la qualité. Pratiquement tous les casques du marché intègrent un microphone, mais quand il est activé, ils passent sur un autre mode de transfert, le profil HFP (mains-libres). Quand c’est le cas, la qualité audio est fortement dégradée : on passe d’une liaison avec une qualité correcte dans l’absolu (une compression avec pertes, mais un débit assez large) à une liaison bidirectionnelle de mauvaise qualité. Les anciens casques travaillent en CVSD (en gros, du PCM à 64 kb/s, avec une fréquence d’échantillonnage de 8 kHz) ou du mSBC (de la compression avec pertes, en 16 kHz). Dans les deux cas, la liaison passe dans les deux sens sur le codec en question. Si vous voulez un exemple simple du résultat, connectez un casque en Bluetooth à un Mac, lancez de la musique, puis allez dans les Préférences Système, section Son, et choisissez le casque audio dans Entrée. Le résultat est immédiat : l’activation du microphone force le mode mains-libres, ce qui réduit la qualité de l’audio.

Le BT-W3, son microphone analogique et son adaptateur USB-C

La (seconde) solution de Creative : un microphone externe

Le BT-W3 (prêté par Creative pour un test dans Canard PC, il vaut 40 € officiellement) est un peu particulier. Premièrement, il est USB-C, mais est fourni avec un adaptateur USB-A (mâle) vers C (femelle). Deuxièmement, il ne supporte plus le FastStream (et a priori pas le canal de retour en aptX LL), mais uniquement le HFP (mode mains-libres) avec les défauts classiques (je vais en parler dans la suite). En fait, la solution de Creative est pragmatique et pas optimale selon moi : un microphone analogique. L’idée est simple : le microphone avec une prise jack 4 points peut être branché sur une console, sur un PC ou un Mac ou sur une manette de console (par exemple une manette de PlayStation 4) pour gérer l’entrée. Sur un Mac, ce n’est pas intéressant dans la majorité des cas, sauf peut-être sur un Mac mini : le microphone intégré est plus efficace. Dans les autres cas, c’est une solution passable, mais ça nécessite quelques manipulations, je parlerais des consoles à la fin.

Entrée et sortie en 48 kHz / 16 bits



On peut forcer la sortie sur le dongle


Ici avec le microphone branché sur le Mac mini

Sur un Mac, le comportement de base consiste donc à choisir le BT-W3 comme sortie audio (Préférences Système -> Son -> Sortie) et le microphone externe dans Entrée. Si vous sélectionnez le BT-W3 en entrée, le fonctionnement par défaut implique qu’il n’y a pas de son. Il faut passer en mode HFP en pressant deux fois le bouton de l’adaptateur pour activer l’entrée (la LED devient rouge), avec exactement le même problème qu’avec une liaison directe : le casque passe en mode mains-libres, et le son est dégradé. En fait, dans l’absolu, le BT-W3 n’a aucun intérêt sur un Mac : vous n’avez pas besoin du dongle pour sélectionner un casque en sortie et un autre microphone en entrée.

La sélection du codec

Le BT-W3 a tout de même un truc intéressant : on peut forcer le codec. Il supporte le SBC (le codec de base, LED bleue), l’aptX classique (LED verte), l’aptX HD (LED jaune) et l’aptX LL (basse latence, LED blanche). On peut noter l’absence de l’AAC, ainsi que du FastStream (pourtant porté par Creative) ou du LDAC. Le changement est simple : on presse le bouton, et il va tenter de forcer un codec quand c’est possible. Si votre casque ne supporte que le SBC, ça n’a aucun effet, par exemple. Petit point à savoir, l’aptX HD a peu d’intérêt ici : il est normalement meilleur avec un traitement 24 bits (au moins en théorie) mais l’adaptateur BT-W3 fonctionne en 16 bits. En pressant deux fois rapidement le bouton, on force le HDP (LED rouge).

SBC


aptX


aptX LL


aptX HD (plus ou moins…)

Dans la pratique, le fonctionnement est normalement le même qu’avec le BT-W2 : on met le casque en mode jumelage, puis le dongle (en pressant le bouton quelques secondes) et la connexion s’effectue seule. Avec un casque Sony, le SBC et l’aptX fonctionne. Sur un Jabra Pulse, j’ai uniquement le SBC (normal), sur le Creative Outlier Sport, j’ai du SBC et de l’aptX. Enfin, avec un adaptateur Bluetooth “de salon“, je peux tester les différents codecs (SBC, aptX, aptX LL, aptX HD). Il faut noter que mon vieux casque Sony, qui marche avec le BT-W2, n’a pas été détecté.

Dernier point avant les consoles, le volume. Le BT-W2 a le défaut de na pas contrôler le volume sous macOS, en laissant sa gestion au casque lui-même. Avec le BT-W3, on a le contrôle classique, les touches du clavier modifient bien le volume, mais c’est aussi un défaut. Plus exactement, le comportement peut être déroutant avec certains casques. Le fonctionnement attendu, c’est que le changement côté émetteur modifie le volume sur le récepteur, mais certains casques ne le font pas. Si vous avez un vieux casques (comme mon Sony), le changement de volume n’a aucun effet et il faut utiliser les boutons du casque lui-même. C’est un problème qui n’existe normalement plus, mais les anciens appareils qui ne supportent pas l’AVRCP (un profil Bluetooth) sont dans le cas.

Le cas des console : la PlayStation 4 et la Switch

L’idée, avec les consoles, est d’utiliser le microphone analogique sur la console (la Switch) ou la manette (avec une PlayStation 4) et d’envoyer l’audio sur le casque Bluetooth, ce que les constructeurs ne permettent pas. Mais il y a un problème : par défaut, les consoles laissent assez peu d’options. Si vous branchez le dongle, il est reconnu comme un casque/micro et le système ne va pas laisser sélectionner la sortie sur le dongle et l’entrée sur la prise de la console. La solution de Creative est assez basique : un firmware optionnel qui désactive totalement le microphone sur l’adaptateur. le programme de flash est disponible sous macOS, et c’est assez rapide. Une fois mis à jour, l’entrée audio disparaît, tout simplement. Le firmware n’est pas obligatoire, dans le sens ou il est possible d’utiliser le mode HFP avec un son dégradé, mais ça reste une mauvaise idée : le HFP rend vraiment l’écoute désagréable.

Mise à jour


En cours


Et terminée


Plus d’entrée micro

Le microphone sur une Dual Shock 4

Sur la PlayStation 4, si vous voulez utiliser le microphone analogique, vous avez deux possibilités. La première, si vous avez le firmware de base : il faut se rendre dans Paramètres -> Périphériques -> Périphériques audio. Choisissez le Creative BT-W3 comme périphérique de sortie (il va se caler aussi sur l’entrée), puis décochez Changer automatiquement de périphérique de sortie. Ensuite, il suffit de brancher le microphone sur la manette. Normalement, l’entrée passera sur le microphone tout en gardant la sortie sur le dongle.

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Une entrée différente de la sortie

La seconde solution, plus simple, passe par le firmware HFP OFF. Dans ce cas-là, il suffit de choisir (au même endroit) l’entrée et la sortie.

Ici aussi (notez le changement de nom)

Sur la Switch, c’est encore plus simple : il n’y a pas d’options. Donc soit vous utilisez le firmware HFP, et le mode HFP du casque (avec le son dégradé), soit le firmware sans HFP, qui permet d’utiliser le microphone analogique sur la prise jack de la console. Le branchement du dongle force automatiquement la sortie sur l’USB, avec un petit message dans le coin de l’écran.

Le message sur la Switch


Microphone et dongle USB-C

En fait, je suis un peu dubitatif. Le BT-W3 ne corrige pas vraiment le problème du Bluetooth, il s’agit juste d’une solution efficace si vous avez une console pour utiliser un micro et un casque Bluetooth (et c’est déjà pas mal). Mais sur un ordinateur, autant le BT-W2 pouvait apporter une alternative intéressante (même si limitée par la compatibilité FastStream), autant le BT-W3 n’a aucun intérêt. Les OS modernes permettent aisément de choisir un périphérique de sortie différent de celui d’entrée, et le microphone de Creative reste assez basique. Disons que si vous avez un casque aptX LL et que la latence vous gêne (par exemple si vous jouez), le BT-W3 peut servir, mais uniquement parce que l’aptX LL est mal géré par les OS…

Creative BT-W2 : la première solution pour la voix en Bluetooth

Pendant quelques temps, ça va parler de Bluetooth. Avec un problème assez intéressant à analyser : le retour audio. En effet, le profil A2DP (la norme en Bluetooth) ne permet pas réellement le retour (c’est-à-dire la transmission de la voix) sans bidouiller. Et Creative propose deux solutions intéressantes pour régler ce problème. Aujourd’hui, commence par le BT-W2, un émetteur/récepteur USB.

Un peu de théorie basique, pour commencer. L’A2DP (le profil Bluetooth) a été pensé pour une liaison unidirectionnelle, d’un émetteur (par exemple un smartphone) vers un récepteur (un casque, des enceintes, etc.). Dans la majorité des cas – je vais y revenir -, il n’y a pas de possibilité de retour (du casque vers le smartphone) sans réduire la qualité. Pratiquement tous les casques du marché intègrent un microphone, mais quand il est activé, ils passent sur un autre mode de transfert, le profil HFP (mains-libres). Quand c’est le cas, la qualité audio est fortement dégradée : on passe d’une liaison avec une qualité correcte dans l’absolu (une compression avec pertes, mais un débit assez large) à une liaison bidirectionnelle de mauvaise qualité. Les anciens casques travaillent en CVSD (en gros, du PCM à 64 kb/s, avec une fréquence d’échantillonnage de 8 kHz) ou du mSBC (de la compression avec pertes, en 16 kHz). Dans les deux cas, la liaison passe dans les deux sens sur le codec en question. Si vous voulez un exemple simple du résultat, connectez un casque en Bluetooth à un Mac, lancez de la musique, puis allez dans les Préférences Système, section Son, et choisissez le casque audio dans Entrée. Le résultat est immédiat : l’activation du microphone force le mode mains-libres, ce qui réduit la qualité de l’audio.

La solution de Creative : un codec avec du retour

Creative, avec l’adaptateur BT-W2, a une solution partielle au problème : le FastStream ou l’aptX LL. Je passe rapidement sur le second : en théorie on peut avoir un canal de retour, mais il y a très peu d’informations, et Creative indique qu’il n’y a que deux produits compatibles, des cartes son capables de recevoir du Bluetooth, plutôt onéreuses. Le FastStream, lui, est un pseudo-codec développé par CSR – un fabricant de puces Bluetooth, racheté par Qualcomm – pour réduire la latence et propose un canal de retour audio. Il s’agit d’un pseudo-codec dans le sens le FastStream transmet du SBC avec un débit assez bas (~212 kb/s) vers le casque, et du SBC en mono (et 16 kHz) depuis le casque. C’est souvent considéré comme un hack de la norme, avec dans la pratique une compatibilité assez faible. Le FastStream a plusieurs défauts, le premier vient de la qualité : si du mono en 16 kHz suffit pour de la voix, le SBC avec un faible débit est franchement moyen. C’est mieux que de forcer du une qualité voix dans les deux sens, mais ça reste dégradé par rapport à la source. Le second problème, plus gênant, vient de la compatibilité. Les OS principaux (Android, iOS, Windows, macOS) ne supportent pas le FastStream, et le support sous Linux demande des modifications des pilotes, ce qui peut être bloquant. Du côté des casques, ça reste assez rare, avec essentiellement des modèles de chez Creative et de temps en temps des casques d’autres marques. On peut trouver une liste là, et visiblement certains écouteurs d’entrée de gamme (genre ces Aukey) sont compatibles, je testerais à l’occasion.

On en arrive au BT-W2, l’adaptateur de Creative.

Le dongle BT-W2

Un adaptateur audio

Le BT-W2 (un peu ancien, il se trouve vers 30 €) est un dongle audio. Pas un dongle Bluetooth. Il ne va pas remplacer le Bluetooth de votre Mac (PC), mais fonctionne comme une carte audio USB. L’idée est simple : c’est le dongle qui va gérer la transmission, et l’OS reçoit juste l’audio. Ça fonctionne sur à peu près n’importe quel OS, même un smartphone si vous avez un adaptateur USB. Sous macOS, il apparait simplement dans Préférences Système -> Son. Il ne propose pas de réglages particuliers pour la qualité, et travaille en 16 bits/48 kHz/stéréo pour la sortie, 16 bits/48 kHz/mono pour l’entrée. Attention, la transmission en entrée est en 16 kHz, mais ça doit simplifier le rééchantillonage.

48 kHz en entrée (c’est… théorique)


48 kHz en sortie

Le jumelage est assez simple : on met le casque en mode jumelage, ensuite on met le dongle en mode jumelage (en pressant son bouton quelques secondes) et la liaison va se faire d’elle-même. Premier bémol, impossible de régler le volume au clavier : il est géré uniquement par le casque. Par contre, les commandes des casques (play, pause, etc.) sont bien transmises, le dongle agit comme un périphérique HID.

J’ai d’abord testé avec un vieux casques Sony, qui ne prend que le MP3 et le SBC, et je n’ai donc pas de retour audio. Idem avec deux autres casques (Sony et Jabra) : pas de retour audio. J’ai rapidement testé avec un adaptateur Bluetooth “de salon” qui indique le codec utilisé : il passe en aptX LL (basse latence). Dans tous les cas, il n’y a tout simplement pas de canal de retour.

aptX LL

Ensuite, j’ai sorti un casque compatible FastStream, le Creative Outlier Sport (des écouteurs sportifs qui valent environ 40 €). Et là, il y a un canal de retour en 16 kHz (suffisant pour de la voix) avec de l’audio correct en même temps. Ce n’est pas extraordinaire (en partie parce de sont des écouteurs d’entrée de gamme) et j’entends clairement les défauts de compression sur certains morceaux, mais c’est parfaitement utilisable. Et surtout, le test de base qui consiste à activer l’entrée audio ne réduit pas la qualité. Comme expliqué plus haut, c’est flagrant avec les AirPods (ou n’importe quel autre casque) : il y a une dégradation immédiate… mais pas ici.

Des écouteurs FastStream

Une fois connecté de façon plus classique sous macOS, les écouteurs passent en aptX avec un son meilleur. Mais comme d’habitude, l’activation du microphone réduit la qualité drastiquement.

En aptX une fois connectés sous macOS directement

Une solution bâtarde

Est-ce que le choix de Creative avec le FastStream est intéressant ? Oui, et ça fonctionne. Mais est-ce la solution idéale ? Pas vraiment. Il faut un dongle (et donc utiliser une prise USB), un casque compatible (rare, Creative en propose) et on perd le réglage du volume direct. Qui plus est, le FastStream n’est pas un excellent (pseudo)codec : c’est du SBC avec un débit un peu faible. C’est suffisant pour du sport, écouter de la musique dans le métro (éventuellement) ou de la visio, mais on peut déceler les défauts, même sans être forcément entraîné.

Demain, on parlera du BT-W3, le nouveau modèle de dongle qui va dans une autre direction pour régler le problème.

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